Балканская кампания

В 1941 году Гитлер приказал Вермахту начать вторжение на Балканы, чтобы поддержать итальянских союзников и обеспечить безопасность своего южноевропейского фланга.Высадка немецких войск на Крите в мае 1941 года стала поворотным пунктом в истории воздушно-десантных операций. До этого подобные операции проводились, главным образом, в тактических и оперативных целях - для захвата ключевых пунктов обороны на направлении удара сухопутных войск. Вторжение немецких войск на Крит под кодовым названием «Операция у «Меркурий», остается единственной операцией в мировой истории, Ц когда достижение главной стратегической цели было возложено исключительно на воздушно-десантные войска. Замысел операции принадлежал генерал-майору Курту Штуденту, командующему немецкими парашютными войсками (Fallschirmjager), v. который был убежцен, что парашютисты способны самостоятельно проводить масштабные операции, а не являются всего лишь частями поддержки наступлений Вермахта.

Операция «Меркурий» проводилась на фоне событий, разворачивавшихся на Балканах в 1940 и 1941 годах. Ранее Гитлер блокировал планы Италии в отношении Югославии, которая экономически зависела от Германии. Он также вмешался в территориальный спор между Венгрией и Румынией из-за Трансильвании, поскольку для Германии был очень важен экспорт румынской нефти, и направил в эту страну большую «военно-учебную миссию». Подобные действия не могли не вызвать недовольство Советского Союза, традиционно рассматривавшего эту часть Балкан как сферу своего влияния и в связи с этим обвинившего немцев в нарушении положений Договора о ненападении.Греция, казалось, стала исключением в Балканской политике Германии, поскольку могла стать важной стратегической базой для поддержки итальянского наступления в Египет и к Суэцкому каналу. И действительно, уже в июле 1940 года Гитлер попытался заинтересовать Муссолини Грецией и Критом. Немецкий Генеральный штаб рассмотрел планы объединенного итало-немецкого наступления и пришел к заключению, что нападение на Грецию станет основной частью любой Средиземноморской кампании после захвата итальянцами аэродромов в Северной Африке, с которых можно было организовать поддержку с воздуха. Хотя правивший Грецией генерал Метаксас и объявил о нейтралитете своей страны, Греция и стратегически, и экономически сильно зависела от Великобритании. Поэтому, заняв материковую Грецию и Крит, Германия опередила британские войска, которые могли высадиться в Греции и оттуда непосредственно угрожать Италии. Поэтому нападение итальянских войск на Грецию соответствовало долгосрочным планам Гитлера, и, возможно, во время встречи с Муссолини на Бреннерском перевале 4 октября 1940 года он даже дал на это разрешение.

Итальянцы были уверены в легкой победе над Грецией. 28 октября, предъявив грекам ультиматум, Муссолини перешел в наступление, при этом проигнорировав предупреждения, что итальянские войска в Албании не готовы к проведению крупномасштабной осенней кампании. Отсутствие ясной и разумной стратегии раздражало Гитлера почти так же, как абсолютно неэффективная и нескоординированная реализация планов кампании. Вскоре греки остановили итальянские войска, после чего перешли в контрнаступление, вытеснив противника со своей территории и создав угрозу Албании. Положение итальянцев в Восточном Средиземноморье сильно пошатнулось. В бою у Таранто 11 ноября англичане вывели из строя почти половину итальянского флота, а затем началась переброска части Королевских ВВС в Грецию и британской пехоты - на Крит. Затем британская армия нанесла поражение итальянцам в Ливии, в результате чего под угрозой оказались все итальянские войска в Северной Африке. С конца июля 1940 года Гитлер уже рассматривал вопрос нападения на Советский Союз, но решил сначала обеспечить безопасность своих флангов на Балканах и Средиземноморье. События конца 1940 года должны были ускорить реализацию этих планов. В ноябре нарком иностранных дел СССР Вячеслав Молотов посетил Берлин, где обсуждался вопрос о присоединении СССР к странам «оси». Штлер был поражен размером требований Сталина, претендовавшего на Финляндию и Болгарию, и решил, что Советский Союз должен быть уничтожен в 1941 году, прежде чем США смогут решительно вмешаться в войну.Вторжение в Грецию теперь имело для Германии гораздо большее значение, чем когда-либо, поскольку необходимо было обеспечить правый фланг для наступления против СССР. 6 апреля 1941 года, в то время как продолжалась подготовка к проведению Операции «Барбаросса», немецкие войска вторглись на территорию Греции и Югославии, где в результате военного переворота был отстранен от власти режим, только что объявивший о своем присоединении к Тройственному пакту.

В течение нескольких недель союзники были вынуждены эвакуировать свои войска, а Вермахт оккупировал Югославию и Грецию. В Греции в качестве пробы сил два парашютных батальона полковника Альфреда Штурма захватили автодорожный мост через Коринфский канал -один из главных путей отхода войск союзников. Мост охраняли британские войска, уже подготовившие его для взрыва. Рано утром 26 апреля, после того как авиация загнала англичан в укрытия, высадились немецкие парашютисты, а саперы десантировались с планеров и демонтировали заложенные в опоры моста заряды. Через несколько минут появилось примерно 200 транспортных самолетов Ju 52, с которых десантировались два батальона парашютистов - по одному с каждой стороны моста, - которые быстро нейтрализовали его защитников. В последние моменты боя расчет британского Bofor сумел попасть снарядом в обезвреженную взрывчатку, вызвал в результате взрыв, серьезно повредивший мост. Войска союзников к северу от моста оказались отрезаны и взяты в плен, после чего потери союзников в Греции достигли 11 ООО человек Тем не менее, 18 ООО человек были эвакуированы на Крит, а еще 23 ООО - в Египет. Союзники также потеряли 200 самолетов, более 100 танков, 400 артиллерийских орудий, 1800 пулеметов и 8000 единиц различной техники.Общие потери немецкой армии в ходе Югославской и Греческой кампаний составили 11 000 человек.