Битва за Атлантику


В начале XX века каждое новое достижение в авиации вызывало бурю восторга среди образованной публики. Во время международной гонки, которую условно можно было бы назвать «Битва за Атлантику», в многочасовой борьбе с пространством и стихией прошли проверку на прочность и надежность первые самолеты, а пилоты и штурманы смогли продемонстрировать выдержку и профессионализм.


Пролететь 8000 километров над океаном без посадки на тихоходных самолетах с примитивным навигационным оборудованием совсем не просто. Над Атлантикой часто бушуют сильные западные ветры, поэтому лететь на восток легче, нежели на запад. Да и в конце долгого и опасного перелета лучше оказаться над Европой, чем над дикой тундрой полуострова Лабрадор.Несколько первых попыток преодолеть Атлантику закончились трагически. Пилот Джон Элкок и штурман Артур Браун 14 июня 1919 года первыми перелетели из Ньюфаундленда в Северной Америке в Ирландию. Король Англии Георг V пожаловал им за это дворянство, а Уинстон Черчилль вручил 10 ООО фунтов. Приз Раймонда Ортейга - 25 ООО долларов - за полет из Нью-Йорка в Париж завоевал 20 мая 1927 года пилот Чарльз Линдберг. Потом было еще три удачных перелета. Но все они были из Америки в Европу и совершены мужчинами. Перелет с востока на запад, гораздо более трудный, захотела совершить женщина - английская принцесса Анна Лёвенштейн-Вертхайм.


Отважная спортсменка-горнолыжница и опытный пилот, в одиночку перелетевшая над Средиземным морем из Египта во Францию, принцесса Анна хотела, чтобы будущий рекорд принадлежал ее стране. Она предложила совершить совместный полет известным летчикам -полковнику Фреду Минхину и капитану Лесли Гамильтону. Для достижения цели выбрали «Фоккер Ф-8» с мотором мощностью 450 лошадиных сил и дали ему имя «Святой Рафаэль», в честь покровителя всех летчиков. Самолет переоборудовали так, чтобы взять как можно больше бензина, и стали ждать подходящей погоды.Рано утром 31 августа 1927 года вездесущие репортеры наблюдали, как принцесса в лиловых кожаных бриджах и желтых меховых сапожках забралась в кабину самолета. Перегруженная машина с трудом поднялась в воздух. Наблюдение за полетом вели смотрители маяков американского побережья, а на аэродромах, примитивных по современным меркам, стояли бочки с маслом для освещения посадочных полос ночью. Через 14 часов навигационные огни «Святого Рафаэля» заметили с танкера «Джо-зиа Масей» почти посередине Атлантики. Но юго-западный ветер сносил самолет к северу, обширные пространства океана покрыл непроницаемый туман, а у пилотов не было рации.На другой день после полудня у летного поля Оттавы, где должен был приземлиться самолет, собрались толпа зевак и репортеры центральных газет. Минули все сроки, но «Святой Рафаэль» так и не появился, и его больше никто никогда не видел...


Вопреки родительской воле, дочь лорда Инчкейпа, кумир золотой молодежи, актриса кино и театра Элси Маккей одной из первых среди женщин Англии получила свидетельство пилота и жаждала славы. 13 марта 1928 года с английского аэродрома Кронвелл взлетел черный с оттененными золотом крыльями «Стин-сон-Детройтер», названный Элси «Попытка». В кабине с двойным управлением находились она и капитан Рей Хинчлифф. В предыдущем году было восемь неудачных попыток пересечь Атлантику с востока на запад. В 1928-м «Попытка» была первой. Бензина должно было хватить на 40 часов. Дул попутный ветер. Но в середине Атлантики уже набрали силу шторм и сильный западный ветер.У берегов Америки была хорошая погода, и ожидающие спокойно всматривались в небо: не появится ли самолет? Сутки спустя они начали волноваться, а 15 марта стало ясно: случилась беда. Через девять месяцев на ирландский берег волнами выбросило самолетное шасси. По заводскому номеру установили, что оно принадлежало несчастливой «Попытке».

Состоятельный британский чиновник мистер Гест пришел в ярость, когда жена заявила ему, что купила трехмоторный «Фоккер» и собирается лететь через Атлантику. Миссис Гест расстроилась, но от лавров чемпионки ей пришлось отказаться. Однако она добилась того, чтобы Атлантику пересекла американка, причем на самолете, принадлежащем именно миссис Гест. Девушку, о которой шла речь, звали Амелия Эрхарт. Скромная сестра милосердия, Амелия в 1922 году установила свой первый мировой рекорд, поднявшись в небо на 4300 метров. Лететь через океан она согласилась сразу и не глядя подписывала все контракты. И только перед самым отлетом Амелия узнала, что поведут машину пилот Штульц и механик Гордон, а она -просто пассажирка. Девушка чувствовала себя обманутой, однако контракт был уже подписан.Их перелет 17 июня 1928 года прошел как-то просто и буднично. Амелия говорила потом, что ее везли, словно мешок картошки. Самолет приземлился в Европе - и застрекотали кинокамеры, словно сошли с ума пресса и фотокорреспонденты. Впервые женщина пересекла океан по воздуху! Имена пилота и механика сразу забылись.


Началась нескончаемая череда банкетов и приемов. Набирала обороты реклама. Некурящую Амелию изображали на пачках сигарет пускающей кольца дыма изо рта. Сверхлегкие чемоданы для авиапассажиров с этикеткой «Амелия Эрхарт», спортивная одежда, крем от загара.И тут Амелия решила, что пора действовать. Она уже сама, в одиночку, отправилась на красном самолете «Локхид-Вега» с Ньюфаундленда и приземлилась на лугу в Ирландии, напугав пасшихся там коров. Две старушки, ставшие свидетельницами посадки, едва не упали в обморок, а придя в себя, угостили храбрую даму в кавалерийских бриджах, спустившуюся с неба, чашечкой кофе. И снова бешеный восторг публики, реклама, банкеты... Новые полеты: из Лос-Анджелеса в Нью-Йорк, с Гавайских островов в Калифорнию.

Упиваясь успехом, Амелия иногда с грустью вспоминала первых женщин, летевших над Атлантикой - Лёвен-штейн, Грейсон и Маккей, - дам, от которых отвернулась фортуна. Она не знала, что ее тоже ожидает скорая гибель в волнах - правда, не Атлантического, а Тихого океана.В полет вокруг света Эрхарт отправилась в марте 1937 года. На аппарате «Локхид-Электра» Амелия облетела почти три четверти земного шара и приземлилась в Новой Гвинее. Оставался предпоследний участок перелета, 4700 километров до островка Хоуленд в необозримых просторах Тихого океана, а затем торжественный финиш в Сан-Франциско. Чтобы выйти на Хоуленд, необходимо было точно выдерживать курс, учитывать силу и направление ветра. На островке самолет так и не появился. В эфире был отчетливо слышен голос Амелии. Она блуждала где-то рядом, но горючее было на исходе, а вскоре радиосвязь оборвалась. Несмотря на тщательные поиски, не нашли даже следов катастрофы...