Французский маршал Альфонс Жуэн

Из-за того, что у французов отсутствовало четкое понимание своих целей в Индокитае, их ответ на наступление Вьетминя в 1953 году был довольно беспорядочным.В феврале 1953 года в Индокитай был командирован маршал Альфонс Жуэн - один из наиболее выдающихся французских военачальников своего поколения, - чтобы разобраться в возникшей там ситуации. В своем отчете он привлек внимание правительства к ухудшавшейся ситуации в Северном Лаосе, падение которого, как он предупредил, имело бы «неисчислимые последствия». Кроме того, он высказал предположение, что любое вторжение в Лаос будет сопровождаться проникновением и в Таиланд, а это, в свою очередь, приведет к тому, что Бангкокское правительство рухнет «как карточный домик».



Лаос в это время все еще оставался членом Французского союза, и оценка Жуэном угрозы северному Лаосу основывалась на убедительных аргументах. В октябре 1952 года генерал Во Нгуен Зяп выдвинул три дивизии за горный хребет Нгия Ло между реками Хонгха и Да. Французы укрепили три своих главных опорных пункта в этом регионе -Лайтяу, Сонла и Насань. Тем не менее 312-я дивизия Вьетминя обошла Лайтяу и просочилась в Лаос.

Зяп абсолютно правильно полагал, что время для вторжения в Лаос еще не пришло. Линии коммуникаций были слишком растянуты, на полевые части ложилась очень большая нагрузка. Однако опыт, приобретенный в 1952 году, оказался, тем не менее, бесценным для Зяпа. Народы, населявшие Северный Лаос, практически не оказали сопротивления Вьетминю, а численность войск, контролируемых лаосскими коммунистами - Патет Лао (Единый национальный фронт Лаоса), - постоянно росла.

Из-за сложной местности у французов возникало намного больше трудностей, чем у бойцов Вьетминя, и хотя французские ВВС оставались эффективными, погодные условия серьезно мешали французским самолетам проводить операции в Лаосе, и им пришлось действовать со своих баз в дельте Хонгха. Наконец, как отметил сам Зяп, концентрируя свои войска в дельте, французы «оставили многие [свои] позиции на других фронтах недостаточно защищенными, давая нашим войскам, таким образом, возможность активизировать свои действия и одержать еще большие победы». Наступление в Лаосе давало возможность обойти хорошо укрепленные позиции в дельте Хонгха (где Вьетминь потерпел тяжелое поражение в 1950 году). Вырисовывалась соблазнительная перспектива наступления на юг, к дельте Меконга.