Операция «Зимняя буря»

1 декабря фон Манштейн всеми имевшимися в его распоряжении силами начал операцию «Зимняя буря» («Wintergewitter») и на первом этапе добился больших успехов. Однако у советского командования были свои собственные наступательные планы. 16 декабря войска Юго-Западного фронта, возглавляемые генерал-полковником Н.Ф. Ватутиным, начали проведение операции «Малый Сатурн», направленной против развернутой на левом фланге группы армий «Дон», в которую также входили 8-я итальянская и 3-я румынская армии.

Два танковых корпуса находились в резерве и, как только итальянский фронт был прорван, были введены в образовавшуюся брешь и глубоко вклинились в расположения противника. Их главными целями были немецкие аэродромы в Тацинской и Морозовской, находившиеся на 30 километров южнее. Советское командование отдавало себе отчет, что снабжение по воздуху может затянуть ликвидацию Сталинградского котла, поэтому ВВС РККА получили приказ начать бомбардировки основных немецких аэродромов.

Воздушные налеты начались 3 декабря, и советские бомбардировщики добились ряда успехов, уничтожив некоторое количество самолетов противника на земле. Еще более успешно действовали советские истребители, которые перехватывали немецкие транспортные самолеты при подлете к Сталинграду: в первый же месяц боев были сбиты по меньшей мере 50 транспортных. Однако вскоре стало ясно, что этого недостаточно, чтобы одновременно прекратить снабжение немецкой группировки по воздуху и не допустить наращивания сил для подготовки операции «Зимняя буря».