Поражение итальянцев в Киренаике

В 1941 году, когда итальянцы потерпели поражение в Северной Африке, Гитлер отправил им на помощь Германский Африканский корпус во главе с генералом Роммелем. Когда в июне 1940 года Италия вступила в войну, дуче - Бенито Муссолини - после успехов немцев в Северной Европе и особенно после поражения Франции ожидал быстрых и легких побед на Средиземноморском театре военных действий. Он собирался занять Египет, используя войска, базировавшиеся в итальянской колонии Ливии, спланировав одновременное вторжение в Грецию. Также итальянцы обратились к Германии с просьбой о дополнительных поставках снаряжения и военных материалов. Немцы, однако, полагали, что самой лучшей помощью являются подразделения Люфтваффе. Уже в июле 1940 года они выдвинули план использования бомбардировщиков дальнего действия против Суэцкого канала, а также начали разрабатывать операцию по захвату Шбралтара.

Поскольку лето уже заканчивалось, и перспективы вторжения на Британские острова становились призрачными, начали рассматриваться другие варианты военных действий против Великобритании, в том числе и отправка моторизованного корпуса для под держки итальянского вторжения в Египет. На встрече с Гитлером 4 октября 1940года Муссолини не проявил особого восторга по поводу этих планов. Немецкие генералы со своей стороны также отметили трудности снабжения войск в Ливии, и проведение операции было приостановлено. Гитлер отметил, что «немецкие войска будут использованы, если это вообще произойдет, лишь когда итальянцы достигнут Мерса-Матруха». Тем не менее он все же выделил бомбардировщики дальнего радиуса действия Люфтваффе, чтобы те могли с итальянских баз действовать на британских морских коммуникациях. Переброшенный из Норвегии X авиационный корпус начал боевые вылеты в Средиземноморье 10 января

1941    года. Его действия сразу же сильно ограничили возможности британского флота в этом регионе. Британский пре-мьер-министр Уинстон Черчилль объявил, что прибытие авиакорпуса «ознаменовало начало пагубных событий на Средиземноморье». В конце 1940 года планы Муссолини потерпели неудачу. Его вторжение в Грецию провалилось, а на итальянское наступление в Египте британцы ответили контрнаступлением, в ходе которого армии дуче к началу 1941 года были отброшены через Киренаику к Триполи. Верховное командование ВМС убедило Штлера, что поражение итальянцев в Киренаике будет иметь серьезные стратегические последствия. Создавая угрозу в далеком Египте, можно было приковать британские армию и флот к Средиземному морю, что являлось важным условием возможной победы Германии. Кроме того, существовала вероятность, что англичане направят сильные подкрепления из Египта в Грецию - этот процесс уже начался. Гитлер подписал Директиву № 22 -Триполитания должна быть взята, а в Африку следовало перебросить заградительное соединение (Sperrverband) (операция «Подсолнух» (Sonnenblume)).

Из состава 3-й танковой дивизии были выделены части, которые должны были составить ядро новой 5-й легкой моторизованной дивизии, командиром которой был назначен генерал-майор Йоханнес Штрейх. Гитлер пообещал Муссолини усилить его войска полноценной танковой дивизией, если итальянцы смогут удержать район Сирта и не уйдут дальше в направлении Триполи. Муссолини согласился. Назначение Роммеля 6 февраля генерал-лейтенант Эрвин Роммель был вызван к Гитлеру и получил приказ принять командование новым соединением. Ему предстояло действовать в качестве заслона на пути британского наступления, а затем очистить Киренаику от противника. Роммель прибыл в Триполи 12 февраля 1941 года, а 19-го было сформировано соединение, которому Гитлер лично присвоил наименование Германского Африканского корпуса - Deutsches Afrika Korps (DAK).Тем временем Комитет имперской обороны в Лондоне распорядился, чтобы командующий войсками в Северной Африке генерал Арчибальд Уэйвеял оставил в Киренаике минимум войск и отправил высвободившиеся сухопутные части в Грецию. Армия, отбросившая итальянцев из Восточной Ливии, вскоре была сильно сокращена. Первые подразделения корпуса Роммеля прибыли в Триполи 14 февраля, и он сразу же поспешил на восток, чтобы занять заградительные позиции. Равновесие сил было нарушено. Отсутствие активности на фронте сразу же вызвало у Роммеля подозрения, и когда в конце марта он был готов начать вторжение в Киренаику, оказалось, что победа сама идет к нему в руки.


Англичан больше заботила ситуация в Греции. Командующий в Киренаике -генерал-лейтенант Филипп Ним - соби-
рался вести исключительно сдерживающие операции между своими передовыми частями и основными позициями в Бенгази. Непосредственный начальник Нима - Уэйвелл - согласился, что приоритет должен быть отдан сохранению своих войск, а не сражению за Бенгази. Роммелю тем временем приказали защитить Триполитанию и готовиться к возвращению Киренаики. 30 марта, получив поддержку командующего итальянскими войсками Итало Гарибольди, он приказал Штрейху на следующий день захватить Мерса-Брегу. 31 марта британские 2-я бронетанковая дивизия и 3-я бронетанковая бригада были развернуты для защиты Мерса-Бреги. Около 10:00 появились немцы, предпринявшие глубокую разведку, которая предшествовала двум налетам пикирующих бомбардировщиков, после чего последовала стремительная атака британского правого фланга. После того как Роммель отправил 8-й пулеметный батальон в обход через песчаные барханы, британские войска начали отступление.

Роммель стремился нанести удар на Аджабию, причем он действовал вопреки приказам, которые ему бьии спущены сверху и фактически запрещали подобный маневр. Он разделил свои войска на две колонны: одна должна была двигаться по главной дороге, другая - сместиться на юг, где она, впрочем, вскоре застряла. 2 апреля он приказал выдвигаться сильным итальянским подкреплениям, не обратив внимание на протесты Гарибольди, и отправил часть их на южный фланг, чтобы выяснить, собираются ли британские войска удерживать Киренаику. Теперь Роммель разделил свои войска на три колонны. Одна была направлена к Бенгази по прибрежной дороге. В центре сильная танковая группировка, ядром которой являлся 5-й танковый полк, двигалась на Мсус, а затем на Мекили. На крайнем правом фланге действовали разведывательный батальон дивизии «Арьете» и части 5-й легкой дивизии. Действия Роммеля сильно отличались от пассивной тактики англичан, которые бьии готовы оставить занимаемые позиции ради сохранения своей ослабленной армии. На практике это означало дальнейшее ухудшение положения 2-й бронетанковой дивизии. В течение дня она отступила дальше на восток, потеряв пять танков против трех у немцев. Когда Уэйвелл прибыл в штаб-квартиру Нима, он был потрясен высокими потерями британской бронетехники. Уэйвелл сказал Ниму, что дорогу на Бенгази все же необходимо было перекрыть, он посчитал, что цель наступления Роммеля ограничивается непосредственно Бенгази.

Роммель подгонял своих солдат, организовав круглосуточную дозаправку техники через полевые дивизионные склады. Бенгази была взята силами левой колонны 4 апреля. Роммель сформирован временные (ad hoc) смешанные колонны из имевшихся под рукой войск и отправил их к Мекили, Тобруку, Мсусу и на Джебель-эль-Ахдар. Однако его моторизованные части не могли двигаться вперед без бензина, и некоторым соединениям пришлось остановиться, ожидая, когда их догонят службы снабжения.Тем временем генерал-майор Майкл Гембье-Перри, командир 2-й бронетанковой дивизии, сообщил, что его войска рассеяны, и у них заканчивается горючее. Он был вынужден отвести свои части для проведения реорганизации, чем перечеркнул последнюю надежду на то, что дорога к Бенгази будет прикрыта. Англичане в замешательстве

Уэйвелл отбыл в Каир. К середине дня поступавшие противоречивые приказы и неточная информация о действиях противника полностью запутали командование 2-й бронетанковой дивизии. Часть ее подразделений начала двигаться к Эль-Абьяру, в то время как 3-я бронетанковая бригада продолжила идти к Мсусу, где обнаружила, что автомобильный батальон «Свободной Франции» уничтожил находившиеся в этом пункте склады с горючим и ушел, оставив британскую бронетехнику утром 4 апреля фактически без движения.Ним также посчитал, что Мсус уже сдан, в связи с чем не мог просчитать ситуацию, в которой оказалась 2-я бронетанковая дивизия. Той же ночью он сообщил о своем намерении отойти на линию Дерна-Мекили. 5 апреля, учитывая, что британские войска продолжали отступать, Роммель решил сконцентрировать свои части в Мекили. Ночью он отправил туда 8-й пулеметный батальон. Сообщения о появлении немцев в районе Мекили убедили англичан, что широкомасштабное наступление через пустыню, которого они так боялись, началось, и что общее отступление совершенно необходимо. В связи с этим Ним немедленно отдал приказ 2-й бронетанковой дивизии двинуться к Мекили.

Отступление австралийцев проходило в очень трудных условиях. Почти все транспортные средства требовали ремонта. На следующий день к 04:30 передовые части австралийцев достигли Тмими. В 11:30 части 8-го пулеметного батальона под командованием подполковника 1устава Поната вступили в бой к югу от Дерны, где британским войскам удалось отбить две немецкие атаки, хотя при этом они потеряли свои последние четыре танка. Однако это позволило остальной части британских войск отступить.Ночью того же дня старший офицер, прибывший из штаба войск в Киренаике, не обнаружил в Тмими никаких признаков Нима или О'Коннора. Подозревая, что они взяты в плен, он решил перевести штаб-квартиру в Тобрук, о чем и сообщил Уэйвеллу в 06:30.